Peces con pulmones: principales características y ejemplos

Los peces, seres asombrosos que navegan por los océanos y ríos, son comúnmente reconocidos por su capacidad para respirar a través de branquias. No obstante, la naturaleza nos presenta una excepción fascinante en la forma de los peces con pulmones. Se trata de una categoría única de vertebrados que desafía la concepción convencional de cómo los peces extraen el oxígeno del agua.

Estos peces, dotados de pulmones en lugar de las tradicionales branquias, nos invitan a explorar un mundo subacuático extraordinario, donde la adaptación evolutiva ha llevado a esta sorprendente variación en el sistema respiratorio. Podemos descubrir los misterios detrás de la evolución de estos peces pulmonados y comprender cómo han desarrollado esta peculiaridad en su anatomía para prosperar en entornos acuáticos específicos.

Existen peces con pulmones más allá de las branquias

Cuando pensamos en peces, la imagen de criaturas con branquias viene a la mente de inmediato. Sin embargo, existe un grupo peculiar de peces que desafía esta norma: los peces pulmonados. Estos vertebrados de agua dulce, pertenecientes al género Dipnoi, no solo respiran a través de branquias, sino que también cuentan con pulmones plenamente desarrollados. Contrariamente a lo que podríamos pensar, estos peces no son anfibios. Esto se debe a que no pasan por una fase larvaria de respiración branquial para luego convertirse en adultos que respiran a través de pulmones y piel.

Cuales son las seis especies de peces con pulmones

Las seis especies de peces con pulmones, aunque poco comunes en el mundo acuático, se distribuyen en diferentes regiones del mundo y presentan características distintivas. Entre ellas se encuentran:

  1. Pez de barro americano (Lepidosiren paradoxa): Este peculiar pez habita en los ríos de América del Sur, principalmente en la cuenca del Amazonas. Tiene la capacidad de sobrevivir en condiciones de bajo oxígeno al respirar aire atmosférico a través de un órgano denominado «pulmón». Puede vivir tanto en agua dulce como en agua estancada.
  2. Pez pulmonado africano (Protopterus annectens): Originario de África, el pez pulmonado africano se encuentra comúnmente en ríos, lagos y pantanos de la región. Al igual que el pez de barro americano, tiene pulmones bien desarrollados que le permiten respirar aire atmosférico cuando el oxígeno en el agua es escaso.
  3. Pez pulmonado de mármol (Protopterus aethiopicus): También conocido como celacanto africano, este pez es nativo de África. Se encuentra en hábitats acuáticos de agua dulce. Tiene una apariencia única, con escamas moteadas que le dan el aspecto de mármol. Al igual que otras especies de peces pulmonados, puede sobrevivir en condiciones de baja oxigenación del agua al respirar aire atmosférico.
  4. Protopterus amphibius: Esta especie es similar al pez pulmonado africano y al pez pulmonado de mármol en términos de su capacidad para respirar aire atmosférico. Es endémica de África y se encuentra principalmente en ambientes acuáticos poco profundos y pantanosos.
  5. Protopterus dolloi: Originario de África, el Protopterus dolloi es otro miembro de la familia de los peces pulmonados. Habita en ríos y cuerpos de agua dulce, donde puede sobrevivir en condiciones de baja oxigenación del agua gracias a sus pulmones bien desarrollados.
  6. Pez pulmonado de Queensland o australiano (Neoceratodus forsteri): Esta especie es endémica del este de Australia y es considerada un «fósil viviente». Esto se debe a que ha conservado muchas características primitivas de los peces antiguos. Aunque se encuentra en un área relativamente pequeña, es una especie importante desde el punto de vista evolutivo y de conservación.
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Cada una de estas especies tiene adaptaciones únicas que les permiten respirar aire atmosférico y sobrevivir en ambientes acuáticos con baja concentración de oxígeno. Su estudio no solo contribuye al conocimiento de la biodiversidad acuática, sino que también ofrece información valiosa sobre la evolución y la adaptación de los seres vivos a su entorno.

Pez pulmonado africano

El intrigante caso del pez pulmonado australiano

Entre las especies de peces pulmonados, el pez pulmonado australiano destaca como el más primitivo del grupo. Este notable animal tiene la capacidad de respirar tanto mediante branquias como a través de un pulmón funcional, y lo más sorprendente es que posee un único pulmón. En contraste, las especies africanas y sudamericanas tienen dos pulmones bilobulados y branquias menos desarrolladas, lo que las obliga a buscar oxígeno fuera del agua de manera regular.

La evolución de los pulmones y adaptación a un estilo de vida activo

¿Por qué estos peces desarrollaron pulmones en lugar de depender exclusivamente de las branquias? La respuesta se encuentra en la evolución y las adaptaciones que permitieron a estos peces enfrentar desafíos específicos de su entorno. La teoría propuesta por la paleontóloga Colleen Farmer sugiere que la presión selectiva para suministrar suficiente oxígeno al corazón durante la actividad intensa condujo al desarrollo temprano de pulmones en estos peces. A medida que las branquias perdían su función de adquirir alimento, asumieron un papel respiratorio Esto ha proporcionado una ventaja evolutiva a aquellos peces que vivían cerca de la superficie y llevaban un estilo de vida activo.

Peces con pulmones como herramienta de adaptación

Contrario a la creencia común de que los pulmones de estos peces surgieron debido a la baja disponibilidad de oxígeno en sus entornos acuáticos, la teoría sugiere que esta adaptación les otorgó una ventaja crucial. La capacidad de respirar tanto en el agua como en el aire les permite sobrevivir a condiciones adversas, como la escasez de agua durante períodos de sequía. Por ejemplo, los peces pulmonados africanos excavan agujeros en el lodo cuando el agua es escasa, permitiéndoles sobrevivir hasta que las lluvias regresan.

El impacto en la salud humana y ambiental

Aunque estos peces pulmonados han demostrado ser ejemplos extraordinarios de adaptación, el debate sobre su impacto en la salud humana y ambiental persiste. Algunos informes sugieren que la exposición a estos peces podría tener efectos negativos en la salud, incluido un aumento en los casos de cáncer infantil. Sin embargo, la falta de un modelo epidemiológico sólido hace que sea difícil establecer una conexión directa entre el caso de los peces pulmonados y la incidencia de enfermedades.


Los peces pulmonados ofrecen una fascinante visión de la adaptación y evolución en el reino acuático. Su capacidad única para respirar en ambientes acuáticos y terrestres los convierte en ejemplos notables de la diversidad de la vida. A medida que continuamos explorando los misterios del mundo natural, los peces pulmonados nos recuerdan que, incluso en las profundidades de los océanos y ríos, la naturaleza siempre tiene sorpresas reservadas para nosotros.

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Leonardo Linares
Redactor de Ciencia. Licenciado en Periodismo por la Universidad de Buenos Aires.

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