¿Qué es la escala Scoville? Explora el mundo del picante

La experiencia sensorial que nos brindan los chiles va más allá de un simple gusto. Desde la suave calidez de un pimiento verde hasta el intenso fuego de un chile habanero, cada variedad ofrece una gama única de sabores y niveles de picante. Pero, ¿cómo podemos cuantificar este picor de manera precisa y objetiva? Aquí es donde entra en escena la Escala Scoville pero, ¿qué es la escala Scoville?

La escala Scoville es una herramienta desarrollada por el farmacéutico Wilbur Scoville en 1912. Esta escala, basada en el principio de dilución de la capsaicina, el compuesto responsable del picante en los chiles, ha sido fundamental en la industria alimentaria y en la investigación científica. Hoy en día podemos medir con mayor precisión la concentración de capsaicina en los chiles, manteniendo viva la esencia y el legado de la Escala Scoville en el apasionante mundo de los sabores picantes.

¿Qué es la escala Scoville?

La Escala Scoville, bautizada en honor a su creador, Wilbur Scoville, surgió como un método ingenioso para cuantificar la picantez de los chiles. Scoville, con su aguda mente científica, ideó un examen organoléptico que implicaba diluir extractos de chile en agua azucarada hasta que el picante ya no fuera perceptible para el paladar humano. Este proceso, realizado por un comité de cinco jueces, dio origen a las famosas Unidades Scoville (SHU), la medida estándar para la picantez de los chiles.

La capsaicina, un compuesto químico presente en los chiles del género Capsicum, es la responsable de desencadenar esa sensación de ardor en nuestras papilas gustativas. Y es precisamente esta sustancia la que la Escala Scoville busca medir. ¿Pero cómo lo hace? Simplemente diluyendo el extracto de chile hasta que la capsaicina se vuelve indetectable, estableciendo así un punto de referencia para el nivel de picor.

¿Cuántos niveles de picor existen?

La Escala Scoville clasifica el picor de los chiles en una amplia gama de niveles, desde el extremadamente suave hasta el increíblemente picante. No hay un número específico de niveles establecidos en la escala, ya que la picantez puede variar considerablemente entre diferentes variedades de chiles.

En general, los chiles se clasifican en categorías que van desde los más suaves, como los pimientos dulces, con cero Unidades Scoville (SHU), hasta los más picantes, como el chile habanero, que puede superar las 300,000 SHU. Entre estos extremos, hay una amplia variedad de chiles que ocupan diferentes posiciones en la escala, ofreciendo una experiencia de picor única en cada uno.

Gente comiendo picante
Gente comiendo picante

Lista de chiles y su grado de picor

Desde el suave y reconfortante pimiento dulce hasta el ardiente chile habanero, cada variedad ofrece una experiencia sensorial única. Esta lista presenta algunos de los chiles más comunes junto con su grado de picor en la Escala Scoville. Esto te permitirá conocer y comparar la intensidad del picante de cada uno:

RELACIONADO |  ¿Cuántas islas tiene México? Explorá sus riquezas
  1. Pimiento Dulce: 0 SHU
  2. Pimiento de Padrón: 500-2,500 SHU
  3. Chile Thai: 50,000-100,000 SHU
  4. Chile Poblano: 1,000-1,500 SHU
  5. Chile Chipotle: 2,500-8,000 SHU
  6. Pimiento Jalapeño: 2,500-8,000 SHU
  7. Chile Serrano: 10,000-23,000 SHU
  8. Chile Cayena: 30,000-50,000 SHU
  9. Chile Thai: 50,000-100,000 SHU
  10. Chile Habanero: 100,000-350,000 SHU
  11. Chile Scotch Bonnet: 100,000-350,000 SHU

Recuerda que estos son solo algunos ejemplos y que el grado de picor puede variar incluso dentro de una misma variedad de chile debido a factores como el cultivo, la madurez y las condiciones de crecimiento.

Pimiento Jalapeño / Chile Habanero
Pimiento Jalapeño / Chile Habanero

Evolución de la medición picante

A medida que avanzaban las técnicas científicas, la Escala Scoville fue adaptándose y evolucionando. En la actualidad, el método organoléptico original ha quedado en gran medida en desuso, ya que se considera subjetivo y poco preciso. En su lugar, se han implementado métodos de análisis cuantitativos más fiables, siendo la cromatografía uno de los más utilizados.

La cromatografía, un proceso que separa los componentes de una muestra para su análisis, ha revolucionado la forma en que medimos la picantez de los chiles. A través de esta técnica, los científicos pueden determinar con precisión la concentración de capsaicina en un chile, ofreciendo resultados más consistentes y confiables que el método tradicional de la Escala Scoville.

El legado de la Escala Scoville

A pesar de los avances tecnológicos, el nombre de Wilbur Scoville sigue siendo venerado en el mundo de los chiles. Aunque su método original ya no se utiliza ampliamente, el término «Unidades Scoville» sigue siendo la medida estándar para la picantez de los chiles en la industria alimentaria y entre los aficionados a la cocina picante.

El Servicio de Información Agroalimentaria y Pesquera (SIAP) ha sido fundamental en el seguimiento y la catalogación de las diversas variedades de chiles. Con datos que revelan una producción masiva de chiles en México, país conocido por su amor por lo picante, queda claro que la Escala Scoville sigue siendo relevante en la actualidad, incluso si su método original ha sido superado por la ciencia moderna.


En resumen, la Escala Scoville ha desempeñado un papel crucial en la comprensión y apreciación de la diversidad de sabores en el mundo de los chiles. Desde sus humildes comienzos como un simple examen organoléptico hasta su evolución hacia métodos analíticos más sofisticados. La Escala Scoville continúa siendo una herramienta invaluable para los amantes del picante y los científicos por igual. Aunque el método de Wilbur Scoville pueda haber quedado en el pasado, su legado perdura en cada bocado de comida picante que disfrutamos hoy en día.

Micaela Rodriguez
Micaela Rodríguez es una redactora freelance con sede en Río Negro, Argentina. Colabora con Universo Actual desde agosto de 2022.

También podría interesarte

Lo más visto