¿Qué debe tener un exoplaneta para ser potencialmente habitable?

La búsqueda de exoplanetas habitables ha capturado la imaginación de la humanidad, llevándonos más allá de los límites de nuestro propio sistema solar en busca de mundos que podrían albergar vida. Este esfuerzo científico, impulsado por avances tecnológicos sin precedentes, se centra en la identificación de planetas que posean las condiciones adecuadas para sustentar la vida tal como la conocemos. En esta búsqueda, nos enfrentamos a un desafío monumental: comprender qué hace que un exoplaneta sea potencialmente habitable.

Desde la distancia de un planeta a su estrella hasta la composición de su atmósfera, cada detalle juega un papel crucial en determinar su idoneidad para la vida. En esta exploración, hemos descubierto una amplia variedad de mundos, desde supertierras rocosas hasta gigantes gaseosos, cada uno con sus propias características únicas. En medio de esta diversidad, encontramos un objetivo común: descubrir los misterios de los exoplanetas habitables.

Descubriendo exoplanetas potencialmente habitables

Desde los confines de la Tierra, la humanidad ha mirado hacia las estrellas con la esperanza de encontrar mundos que pudieran ser como el nuestro, capaces de albergar vida en formas que apenas podemos imaginar. En este viaje de exploración, hemos descubierto secretos de exoplanetas distantes, piezas de un gran rompecabezas que nos ayudan a comprender qué hace a un exoplaneta potencialmente habitable.

¿Qué significa ser «habitable»?

El término «planeta habitable» evoca la idea de un lugar acogedor donde la vida podría florecer, pero es importante distinguirlo de un planeta habitado. Hasta ahora, solo conocemos a la Tierra como un mundo que alberga vida en sus diversas formas. Un planeta habitable, por otro lado, es aquel que posee las condiciones adecuadas para sostener la vida, pero no necesariamente la tiene.

Representacion Kepler 11
Exoplaneta Kepler-11 | Créditos: NASA/Tim Pyle

¿Qué hace a un exoplaneta potencialmente habitable?

En las últimas décadas, los avances en la tecnología nos han permitido descubrir miles de exoplanetas orbitando estrellas distantes, abriendo la puerta a la búsqueda de exoplanetas habitables. Sin embargo, no todos los sistemas estelares son igualmente propicios para la vida. Seleccionamos estrellas similares al Sol, evitando las estrellas masivas cuya radiación intensa hace improbable la habitabilidad.

El papel del agua líquida

El agua líquida es una sustancia fundamental para la vida tal como la conocemos, y su presencia en la superficie de un planeta es un factor clave en la determinación de su habitabilidad. Buscamos exoplanetas que se encuentren dentro de la «zona de habitabilidad», donde la temperatura permita la existencia de agua líquida en la superficie.

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La importancia de la órbita

La posición de un planeta en su órbita alrededor de su estrella también es crucial. Si un planeta está demasiado cerca de su estrella, el agua se evaporaría, mientras que si está demasiado lejos, se congelaría. La forma de la órbita también es relevante; las órbitas más circulares son preferibles para mantener condiciones estables a lo largo del tiempo.

Descartando los extremos

No todos los planetas son adecuados para la vida. Los gigantes gaseosos como Júpiter carecen de una superficie sólida donde el agua pueda existir en forma líquida, mientras que los planetas demasiado pequeños pueden perder rápidamente su atmósfera, dejándolos inhóspitos. Buscamos planetas del tamaño adecuado, similares en masa a la Tierra, que puedan retener su atmósfera y posean una superficie sólida.

La búsqueda de Supertierras

Los exoplanetas con masas superiores a la de la Tierra, pero inferiores a la de los gigantes gaseosos, se conocen como «Supertierras». Estos mundos son especialmente interesantes, ya que podrían tener superficies rocosas y atmósferas que los hagan propicios para la vida.

El descubrimiento de agua en K2-18b

Recientemente, los astrónomos anunciaron un emocionante descubrimiento: agua en la atmósfera de K2-18b, un exoplaneta situado dentro de la zona habitable de su estrella. Este hallazgo es un hito en la búsqueda de mundos potencialmente habitables más allá de nuestro sistema solar, y refuerza la esperanza de encontrar vida en otros lugares del universo.

Exoplaneta K2-18 b NASA
Exoplaneta K2-18 b | Créditos: NASA

A medida que continuamos explorando el espacio en busca de exoplanetas habitables, es probable que hagamos más descubrimientos emocionantes en los próximos años. Los avances en tecnología nos permitirán estudiar con mayor detalle la composición y la atmósfera de estos mundos distantes, acercándonos cada vez más a responder la pregunta fundamental: ¿estamos solos en el universo?

En resumen, qué hace a un exoplaneta potencialmente habitable es una combinación de factores, desde la distancia a su estrella hasta su composición y atmósfera. Cada nuevo descubrimiento nos acerca un paso más a comprender la diversidad de mundos que existen más allá de nuestro propio sistema solar, y a la posibilidad de que la vida exista en algún lugar entre las estrellas.

Micaela Rodriguez
Micaela Rodríguez es una redactora freelance con sede en Río Negro, Argentina. Colabora con Universo Actual desde agosto de 2022.

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